Drei Küstenschiffe, zwei am Horizont und eines in mittlerer Entfernung, scheinen auf bewegter See von der rechten zur linken Seite des Gemäldes zu segeln. Das vorderste Segelboot, ausgestattet mit einem einzigen Mast, besitzt einen schwarzen Rumpf, der entweder Teer- oder Antifouling-Farbe darstellen kann. Rote Spuren entlang des Vorstevens und auf dem Deck sehen aus der Ferne wie Farbe aus, aber bei näherer Betrachtung scheint es sich um ein Seil zu handeln, das durch Gerbstoffe rot gefärbt wurde. Die Segel hingegen sind weiß, was darauf hindeutet, dass sie nicht gegerbt wurden. Van Gough, der dieses Bild am Strand gemalt haben soll, unterschreibt seinen Namen unten links auf der Leinwand.

Die Segelkonfiguration des Bootes im Vordergrund ist aufgrund der impressionistischen Spachtelstriche des niederländischen Künstlers umstritten. Ein gaffelgetakeltes Großsegel oder ein vierseitiges Segeltuch, das entlang der Kiellinie am Mast befestigt ist, ist sichtbar, aber es ist ungewiss, ob das Wasserfahrzeug mit einem zusätzlichen Lateinersegel oder einem separaten Vor- und Obersegel ausgestattet ist. Ein einmastiges Segelboot mit Gaffelrigg und einem Vorsegel wird als Schaluppe klassifiziert, und einige Skipper rüsten diese Schiffe mit einem Marssegel aus, um zusätzliche Kraft aus dem Wind zu gewinnen. Schaluppenboote, die entlang der Südküste Frankreichs fischen, tauchten erstmals im 17.

Jahrhundert auf, während Schiffe mit Lateinertakel seit der Antike im Mittelmeer eingesetzt wurden. Les Saintes-Maries-epde-la-Mer, eine Gemeinde mit einem reichen maritimen Erbe, beherbergte zu van Goughs Lebzeiten eine beträchtliche Fischereiflotte. Ein einzelner Ruderer, der am Heck des Segelboots positioniert ist, steuert das Fahrzeug, und es gibt kein sichtbares Zeichen eines am Heck montierten Ruders. Am Heck montierte Ruder, die seit dem 13. Jahrhundert zum Steuern von Schiffen in europäischen Gewässern verwendet wurden, wurden nicht immer auf kleineren Fahrzeugen installiert, und einige traditionelle Schiffe behielten die Verwendung von Steuerrudern bis in die Neuzeit bei.

Der Steuermann, der sein Ruder in die aufgewühlten Gewässer des Mittelmeers eintaucht, trägt schwarze Kleidung und sein Gesicht hat einen purpurroten Ausdruck. Das Wasser unter einem blauen Himmel mit weißen Wolken, besteht aus vielen Farbtönen, die von hellblau bis dunkelgrün reichen, während entfernte gelbe Streifen Landzungen darstellen können. Das Mittelmeer, soll van Gough gesagt haben, sei wie eine Makrele in seiner Tendenz, die Farbe zu wechseln, und der niederländische Künstler vermittelt dies in seinem Gemälde.